Horner : Verstappen est désormais meilleur que Hamilton

Max Verstappen est-il actuellement le meilleur pilote qui soit ? C'est ce qu'affirme son directeur Christian Horner, malgré la concurrence de Champions du monde tels que Lewis Hamilton et Sebastian Vettel.

Horner : Verstappen est désormais meilleur que Hamilton

Max Verstappen est dans une forme olympique en Formule 1 : le pilote Red Bull s'est classé dans le top 5 des 18 derniers Grands Prix en date – la quatrième meilleure série de l'Histoire – et n'a plus fini une course derrière son coéquipier depuis le Grand Prix de Monaco 2018. Cerise sur le gâteau, il vient de remporter le Grand Prix d'Autriche : c'est la première victoire du motoriste Honda en F1 depuis 2006 et son sixième succès personnel, lequel le propulse au troisième rang du classement général alors que sa monture n'est clairement que la troisième meilleure du plateau, derrière les Mercedes et les Ferrari.

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Cette réussite a poussé Christian Horner, directeur de Red Bull Racing, à déclarer qu'il "pensait depuis un petit moment" que Verstappen était le meilleur pilote en F1, et il lui a donc été demandé si cela signifiait que le Néerlandais était encore meilleur que le quintuple Champion du monde Lewis Hamilton. Sa réponse est sans appel : "En tant que pilote en forme du moment, il l'est. En tant que pilote qui est dans la forme de sa vie, on peut considérer qu'il est le meilleur pilote du monde sur les douze derniers mois."

"Comment est-ce que je prouve ça ? Il n'est pas dans la meilleure voiture. Mais quand on regarde les résultats qu'il a tirés de cette voiture depuis Montréal l'an dernier, certaines des performances qu'il a réalisées... Il n'a commis pratiquement aucune erreur lors de cette période."

"Lewis a l'avantage de l'expérience, il reste extrêmement rapide, il est dans la meilleure voiture, qui est une machine très bien huilée. Max, lui, est sur une pente ascendante. Ne serait-il pas fantastique pour la F1 de voir ces deux-là face à face ?" Justement, Horner est "absolument convaincu" qu'à voiture égale, Verstappen supplanterait Hamilton, vainqueur de quatre des cinq derniers titres mondiaux.

Max Verstappen, Red Bull Racing RB15, au contact du leader Lewis Hamilton, Mercedes AMG F1 W10, en fin de course
Christian Horner et Max Verstappen, Red Bull Racing, fêtent la victoire avec l'équipe

Il est en tout cas indéniable que le pilote de 21 ans a pris de l'envergure en cette saison 2019 de Formule 1, puisqu'il est devenu le leader indiscutable de l'écurie Red Bull Racing après trois ans de collaboration avec l'expérimenté Daniel Ricciardo, parti chez Renault cette saison.

"Daniel est un tel personnage, avec un grand sens de l'humour !" rappelle Horner. "Et Max, en dehors de la voiture, était toujours un peu dans l'ombre de Daniel, c'était le petit frère farceur. Depuis que Daniel est parti, Max a endossé le rôle du pilote expérimenté au sein de l'équipe, et les responsabilités qui vont avec. Il a un niveau différent de maturité, de gestion et de motivation. Cela a vraiment fait de lui un pilote complet."

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Le caractère haut en couleurs de Verstappen, parfois belliqueux, a toujours été source de critiques, mais Horner en a une interprétation bien différente : "Il est passionné. Si l'on se rappelle le problème avec [Esteban] Ocon l'an dernier, c'est en partie pour ça que les gens l'apprécient. Il n'a pas peur de dire les choses telles qu'elles sont. Est-ce mal ? Je préfère avoir un pilote comme ça, qui a cette passion et cette flamme en lui. La F1 a grand besoin de pilotes comme Max Verstappen."

Propos recueillis par Edd Straw

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